El oso panda, un carnívoro herbívoro

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El oso panda tiene un hábitat muy localizado, reducido a unas pocas zonas montañosas de China central donde se encuentran Sichuan y el Tíbet. Esta característica de la especie la pone en una situación muy vulnerable, ya que además de las pocas especies que se conservan en cautiverio y las poblaciones salvajes de estas regiones, no se conocen otros asentamientos de osos pandas. Además su dieta casi exclusiva de bambú es también otro riesgo para su supervivencia, debido a que estas gramíneas han sufrido una importante deforestación en los últimos años.

La cara regordeta y peluda de los osos pandas provoca a menudo el afecto humano, pero la realidad es que todos los esfuerzos que hagamos para asegurar la supervivencia de estos mamíferos tan peculiares son pocos, así que empecemos por conocer un poco más sobre ellos.

Oso panda

Oso panda

Características del oso panda

El oso panda recibe el nombre científico de Ailuropoda melanoleuca, y se ha determinado que genómicamente pertenece a la familia de los osos. Su anatomía es también muy similar a la del grupo de los osos, con un pelo muy tupido que le ayuda a soportar el inclemente invierno de su hábitat. Sin embargo si destaca el contrastante pelaje de esta especie, que como generalidad sigue un patrón blanco y negro, aunque también se han observado individuos con tonalidades de rojo y marrón. Como característica común las zonas de los ojos, la nariz, las orejas y las extremidades son de un tono más oscuro que el resto del cuerpo.

Los osos pandas también poseen unas patas bastante peculiares con lo que se ha dado en llamar “el falso pulgar del panda” o “sexto dedo”, pero realmente no se trata de ninguno de los dos. Lo que tienen no es más que un hueso pequeño como prolongación de la muñeca, pero que por su nivel de desarrollo parece a simple vista un dedo más. Esta estructura única de la especie le aporta una mayor destreza al oso panda para la manipulación de objetos pequeños, como evidencia de esto se encuentra la manera en que arrancan las hojas de los tallos de bambú para alimentarse.

Distribución del oso panda

La distribución geográfica del oso panda se limita solamente a la región del sudoeste de China. Aunque los restos fósiles encontrados de esta especie indican que también pudo poblar, hace millones de años, otros lugares del continente asiático como son Vietnam y Birmania.

Hábitat natural del oso panda

El hábitat natural del oso panda son las regiones montañosas de Sichuan y el Tíbet, donde hay un tipo de clima templadoy una floresta húmeda compuesta mayormente de grandes coníferas y cañas de bambú. Estas regiones son consideradas las de mayor altitud de la Tierra, con alturas que van desde los 1200 a los 3400 msnm.

Oso panda en árbol

Oso panda en árbol

Alimentación del oso panda

En la alimentación del oso panda existe una gran contradicción, a pesar de ser una especie clasificada como carnívora su dieta es mayormente herbívora. Su alimento favorito son los tallos y las hojas de los bambúes (son el 99% de su dieta vegetariana). Pasan más de la mitad del día triturando bambú para acceder a su pulpa, por lo que se calcula que el consumo que hacen de estas plantas ronda alrededor de los 40Kg diarios. Sin embargo su organismo de especie carnívora no es capaz de procesar todas las moléculas de celulosas que contiene el bambú, por lo que expulsan en la materia fecal más de la mitad de lo que consumen diariamente.

Ante la escasez de la caña de bambú también pueden optar por comer otras plantas herbáceas como lirios y azafrán.  En cuanto a las fuentes de proteínas pueden devorar varios tipos de roedores, insectos, aves, peces, así como los huevos de estos animales.

Reproducción del oso panda

La madurez sexual de los osos pandas tiene lugar entre los cinco y diez años de edad. En las épocas reproductivas es común ver a las hembras y los machos reunidos en un mismo sitio. Varios machos pueden participar en enfrentamientos por el derecho a copular con las hembras fértiles.

Los osos pandas eligen la primavera como temporada de reproducción y luego de cinco meses de gestación, coincidiendo con el final del invierno, dan a luz a sus crías que pueden ser una o dos en cada camada. Cuando la madre tiene dos crías en un parto, solo elige a una de ellas para asegurar su supervivencia, dejando a la otra abandonada para morir.

Los neonatos nacen totalmente ciegos y con muy bajo peso (una media de 100 gramos) en comparación con el tamaño de la madre. El patrón de coloración característico de la especie lo van adquiriendo a lo largo del primer mes de vida, porque tienen una coloración al nacer entre rosada y blanco.

Peligro de extinción del oso panda

El oso panda es considerado un fósil viviente. Ha logrado sobrevivir durante millones de años (incluso a las glaciaciones) y esto es debido a su capacidad para adaptarse como evidencian su sexto dedo y sus poderosos molares. Sin embargo en esta última época geológica se han visto amenazados en repetidas ocasiones por la acción humana, encontrándose actualmente la especie en peligro de extinción. La principal causa de desaparición de los osos pandas hoy en día es la deforestación de su hábitat natural. Miles de hectáreas de bambú han sido taladas en las últimas décadas en el sudoeste de China, lo que ha mermado considerablemente su principal fuente de alimento en esta región.

Los cazadores furtivos son responsables de unas pocas muertes cada año, ya que las severas medidas que ha impuesto el gobierno de China incluyen desde cadena perpetua hasta la pena capital, por lo que la caza de estos animales ha dejado de ser una problemática severa.

Las poblaciones de osos panda en libertad se calculaban en unos 1600 ejemplares en el 2005, pero actualmente existen pronósticos más optimistas que aseveran que las cifras hoy en día suman alrededor de 5000. Estos números han mantenido a la especie en la clasificación de vulnerable en la lista de especies amenazadas de la Unión Internacional de Conversación de la Naturaleza


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